Долгий путь

Когда рыцарь покидал столицу, его до блеска начищенные доспехи горели в солнечных лучах. Но уже на третий день они потускнели. Через неделю покрылись грязью. Затяжной осенний дождик размочил краску на дубовом щите и фамильный герб — сжатый кулак в латной перчатке — потёк, словно оплавленный воск.

Из столицы он выезжал окружённый боевыми товарищами, попутчиками, шпионами и только боги знают, кем ещё. Одних менестрелей увязалось четверо! Самые сильные полегли в схватке с людоедом, самых отважных утащила в болото умирающая виверна, самого богатого зарезали в пьяной драке в трактире. А самые умные и вовсе не покидали города, заранее зная, чем заканчиваются такие путешествия. Менестрели же испарились, едва стало ясно, что путешествие не будет ни коротким, ни безопасным. Чтобы сочинить балладу о торжестве справедливости, не обязательно рисковать драгоценной жизнью. И только чёрные вороны неизменно следовали за ним, насмешливо каркая над головой.

На двадцать девятый день рыцарь брел один, ведя охромевшего коня в поводу. Вокруг простирались настолько глухие и дикие места, что даже спать приходилось в доспехах. Он оброс бородой, пропах кислым запахом пота и порядком оголодал. Раньше ему удавалось приманить одну из ворон и убить её метким броском свинцового шарика — старая детская забава оказалась полезной, когда мешок с припасами показал дно. Но проклятые птицы быстро научились держаться поодаль от опасного путника, хотя и не отставали. Они ждали своего пиршества. А рыцарь упорно продолжал идти. Мир сузился до узкого полотна дороги, по которой он с упорством механизма каждый день отмахивал версту за верстой. Поля сменились степью, затем вокруг вырос дремучий лес.

Он начал забывать, как выглядел его родной город, и не вспомнил бы имя собственного короля. Но даже самый большой шестопёр в мире не смог бы выбить из его упрямой башки конечную цель путешествия. Он дойдет до замка дракона, убьёт проклятого змея и заберёт свою принцессу домой.

 ***

Дракон стоял у окна в верхней башне своего замка и смотрел в ночное небо. Тысячи тысяч звёзд целились в него лучиками призрачного света. Тонкими, как копья в руках невидимых всадников. Он жил так долго, что помнил, как некоторые из этих небесных искорок разгорались ярче, а другие погасли навсегда. Теперь мысли об угасании беспокоили его самого. И так сильно, что пульс казался топотом копыт, на которых спешила сама судьба.

Он посмотрел вниз. Вокруг замка во все стороны простиралась безжизненная серая пустыня, а на горизонте едва заметно чернел мёртвый лес с окаменевшими деревьями, похожими на пальцы мертвецов. Всюду в беспорядке лежали остовы всякой утвари, остатки телег, ржавые обломки доспехов.

Когда Дракон хотел, он выглядел как обычный мужчина. Высокий, стройный, скуластый, с гривой чёрных волос, плавно опускающейся на плечи. Но даже в этом воплощении сквозь обсидиан упорно проступала платина седины…

 ***

Проснувшись, рыцарь отправился к ручью в лес. Он был осторожен: проверил ремешки на щите и то, как сидят латы. Затем обнажил меч и только после этого осторожно двинулся вперед. Ему было не по себе. Птицы хранили молчание, словно давшие обет монахи. Даже вороны куда-то окончательно запропастились. Может быть, их вконец напугали его попытки заполучить одну из них на ужин. А может быть и присутствие кого-то ещё. В прошлом рыцарь чаще бывал на турнирах, чем в царстве деревьев и чувствовал себя здесь совсем чужим. Эх, если бы он знал, каким долгим будет его путь… Поборов минутную слабость, он двинулся дальше. За прошедший месяц воин уже почти свыкся с мыслью о том, что, скорее всего, идёт дорогой в один конец.

Погружённый в свои мысли, он растерялся, встретившись у ручья с бородатым мужчиной в зелёном плаще. Тот жадно пил из ручья, а рядом лежал устрашающего вида боевой топор. Их глаза встретились, и удивление пополам с хищным узнаванием проступило на жестоком морщинистом лице незнакомца. Он свистнул и рванулся к оружию. Подхваченный топор качнулся в воздухе, но меч оказался быстрее. Вскрикнув, злодей рухнул на землю, щедро орошая её кровью.

Началась пляска стали. Из кустов на шум выскочило трое оборванцев с оружием в руках. Одного, слишком далеко вырвавшегося вперед, рыцарь зарубил ловким ударом, принимая на щит слаженные удары меча и палицы двух других. Вдобавок, над ухом предательски пропела стрела, а к ручью выскочили ещё двое бойцов в доспехах. Вторая стрела с глухим стуком вошла в дерево в шаге от сражающихся. Из кустов пронзительно заулюлюкали невидимые за листвой стрелки.

Рыцарь рванулся влево, открывая правый бок для вражеского меча. Хищно блеснувшее лезвие тут же вспороло ткань плаща и со скрежетом прошлось по нагруднику. Бандит с палицей успешно отбил атаку и уже замахнулся, метя в голову, но Рыцарь приложил его щитом, оглушив. И тут же вонзил в него клинок, пропустив ответный удар от последнего оборванца. Больно. Ещё одна стрела промелькнула перед глазами, пролетев рядом со щекой разбойника. Тот опешил и не успел увести руку из-под удара. Зря. Закаленная в лучших кузнях столицы сталь прошла сквозь плоть и кость, отрубив кисть. Бросаясь вправо, чтобы уйти от возможной стрелы, рыцарь полоснул мечом по ногам раненого, и тот покатился по траве.

Оставшаяся пара латников была хороша, хоть оба и уступали Рыцарю в росте. У них были крепкие щиты и, поочередно атакуя, они загнали героя в глухую оборону. Он успевал лишь отражать удары и пятиться назад, виляя и оставляя между собой и невидимыми стрелками как можно больше деревьев. К счастью, лучники больше не стреляли — то ли отстали, то ли побежали за помощью — хотя об этом варианте рыцарь старался пока не думать. Один из врагов сильно зацепил его левый бок, промяв нагрудник. А затем и верный дубовый щит лопнул под сильным ударом. Его загоняли все глубже в чащу. Корни деревьев лезли под ноги, и воин в любой момент мог споткнуться и упасть, чтобы никогда больше не встать.

Выручила его странная случайность. Где-то далеко в лесу, позади нападавших, расцвела яркая вспышка и неистовый раскат грома сбил на землю желтоватую листву с деревьев. Земля задрожала, затрещали ветки деревьев, и один из мечников инстинктивно присел, заслоняясь щитом. А вот второй оступился, потеряв равновесие и раскрывшись для удара. И тут же умер. Атака последнего выжившего в один удар разбила на части повреждённый щит, но клинок завяз в дереве, дав Рыцарю время для ответного удара.

Когда всё закончилось, герой ещё долго сидел в громоздком и теперь уже изрядно помятом панцире и тяжело дышал. Тело ныло и умоляло о покое. Сильно кровоточил порез на ноге, болел бок и звенело в голове от пришедшегося по шлему удара. Он наклонился над последним трупом и закрыл ему веки. Без сомнения, эти оборванцы были отпетыми негодяями, но сражались они храбро. Поднявшись на ноги, он милосердно добил раненых и захромал туда, где блеснул спасительный свет — чтобы там не произошло, он не собирался оставлять это за спиной.

Ещё до того, как израненный герой вышел на маленькую поляну, он почуял запах обугленной плоти. Дымящиеся трупы обоих стрелков лежали рядом с обугленными остатками некогда богато украшенного сундука. Похоже, сундук взорвался, когда его попытались открыть. На поляне в беспорядке валялось разбросанное снаряжение, припасы, обгорелые куски какой-то ткани, кажется дорогой. Никого живого на стоянке разбойников не было, только возвратившиеся вороны насмешливо каркали и подбирались к покойникам. Рыцарь подобрал арбалет и всадил болт в одну из особо наглых птиц. И злорадно захохотал, глядя как возмущенная стая поднялась в небо.

Найдя бурдюк с водой, он напился вволю и наскоро перекусил солёным мясом из котомки одного из убитых. После чего отправился назад, к дороге. Кем бы ни были эти люди, они были мертвы, и теперь беспокоиться нечего.

В счастливом заблуждении он пребывал не более получаса. Выйдя на дорогу он увидел, что конь убит, а возле кострища сидит тощий бледный мужчина в ярком дорогом одеянии. Незнакомец был совершенно расслаблен и даже слегка склонил голову на бок, словно прислушиваясь к чему-то. Между его ладоней парил ослепительно яркий сгусток огня. «Маг!»

— Никому нельзя верить, – с улыбкой обратился волшебник к рыцарю, — поэтому я всегда защищаю своё добро. И всё делаю сам.

— Твоё добро сгорело, — хрипло ответил рыцарь. Их разделял целый десяток шагов, а он был слишком измотан и изранен для того, чтобы плясать под прицелом огненного шара.

— Как и те, кто пытались его украсть, — снова улыбнулся маг, — меня устраивает.

— Эти трусы бросили своих товарищей, — поддержал его рыцарь, словно бы случайно делая шаг вперед. «Первый есть, осталось девять».

Маг скорчил пренебрежительную гримасу. Разбойники мало занимали его. Что верные своеобразному кодексу чести, что вероломные. Он посмотрел рыцарю в глаза и властным голосом приказал:

— Брось меч!

Тот не спешил, всё ещё прикидывая, как сделать второй незаметный шаг.

— Эта стрела соткана из огня и пробьёт тебя насквозь. А продать я и труп могу.

Рыцарь нехотя бросил меч и уточнил:

— Продать?

— Лорд Зверь хочет получить тебя живым или мёртвым. За живого платит дороже, поэтому я решил рискнуть. Ты можешь идти? За пару часов доберёмся, если не раскиснешь.

Рыцарь устало опустился на колени, придерживая изодранный в битве плащ.

— Я никогда не слышал о лорде с таким именем.

— Зато он слышал о тебе. И его леди тоже, уж будь уверен. Не знаю, где ты перешел им дорогу, но тебе крышка. От судьбы не уйти, друг мой.

— Я всего лишь шёл за своей принцессой. Её похитил дракон.

— Я ничего не знаю о драконах. Они, разбойники, которых я нанял, ты сам — все вы существуете только как фон. Одна лишь магия достойна моего внимания и… постоянно требует денег! Но каждый золотой стоит этого. Тот, кто владеет магией, владеет всем, знает всё, видит всё…

В этот момент рука рыцаря наконец-то нащупала в потайном кармане плаща увесистый свинцовый шарик. Вороны быстро научились опасаться этих маленьких увесистых снарядов. Но как насчёт тонкошеего зазнайки, который так увлёкся рассуждениями о своей обожаемой ворожбе, что проворонил роковое движение?

В последний момент волшебник всё-таки дёрнулся, и шар угодил не в переносицу, а в скулу. Увесистый снаряд с хрустом впечатался в лицо, и маг закричал. Волшебная стрела, парящая между его ладоней, растворилась в воздухе без следа. Разом потерявший всю свою спесь маг попытался сбежать, но рыцарь уже ухватил подол богато украшенного платья и потянул на себя, насаживая гадёныша на остриё меча.

 ***

Принцесса была похожа на всех остальных, кто попадали в его когти сотни лет назад. Забившаяся в угол, перепуганная, ожидающая смерти в любой момент — эти маленькие дрожащие пичуги так забавны! Он в очередной раз подумал о том, что уже давно пора бы съесть её, но почему-то вновь решил не спешить.

Она сидела за столом в обеденном зале его замка перед нетронутым обедом. Тонкие, ухоженные пальчики нервно теребили расшитый край салфетки, но лицо девушки оставалось непроницаемо-спокойным. Дракон попытался вспомнить, старались ли сохранять спокойствие принцессы в дни, когда его крылатая тень наводила ужас на все окрестные королевства, но не смог. Слишком давно это было. Но ничего, теперь у него снова полно возможностей и времени! Внезапно змей пожалел о том, что выбрал слишком далекое от логова королевство и едва ли кто-нибудь приедет спасать её. Он уже стал забывать вкус рыцарей, запечённых в собственных доспехах. Но аромат свежеприготовленной конины забыть просто невозможно!

Он заставлял её надевать корону каждый раз, когда вызывал к себе. И сейчас Дракон любовался отблесками свечи на драгоценных камнях, также как изысканный гурман вкушает любимое вино. Эти камни казались ему чем-то родным и понятным: поколения женщин этого королевского рода носили их, рождались и умирали, а корона оставалась всё той же. Практически бессмертное произведение искусства, но… всё-таки не совсем. Дракон взял вилку и поднес к свече. Принцесса проводила его движение внимательным взглядом. Занятно, первые дни она начинала скулить от каждого его жеста, но сейчас, вроде бы… привыкла? Дракон посмотрел на то, как пламя нежно лизало сталь и снова подумал о рыцаре, который мог бы заявиться за своей возлюбленной. Почему-то вместо аромата жаренной конины эта мысль дыхнула холодом вечности. Той пустотой, в которой висят звёзды, и в которой они рано или поздно угасают.

Он почти с симпатией посмотрел на сидящую рядом маленькую смертную птичку, которая так страстно желала выгадать хоть пару мгновений у этой пугающей пустоты, у жестокой судьбы, которая бросила её в когти величайшему из чудовищ этого мира. Пожалуй, он мог бы и отпустить её. Может быть. Конечно, только если она будет послушной и вежливой. И свяжет ему какую-нибудь памятную вещицу.

 ***

— Я же говорил, этот оборванец сам найдёт нас, — самодовольно заметил Лорд, которого враги и друзья называли за глаза одинаково — Зверем. Огромный плечистый мужчина с длинными вьющимися волосами походил на медведя, но Королева Теней хорошо знала, что скрывается за видимой неуклюжестью. — И было бы странно, если бы он заблудился — башня торчит посреди гигантской поляны, которую ты ещё и зачем-то расширила.

— Мой лорд, но почему тогда он застал нас врасплох? В невинном вопросе женщины спряталась тонкая, но ядовитая игла издевки.

В большом хрустальном шаре отражались комнаты первого этажа. Там израненный грязный человек из последних сил отбивался от стражников. Трое защитников башни уже лежали неподвижно и, похоже, к ним вот-вот присоединится четвертый. Бедняга уже лишился уха и части щеки и теперь больше мешал товарищам, чем помогал добить заявившегося рыцаря.

Зверь нахмурился. Когда вчера несколько латников пропали во время объезда окрестностей, ему действительно стоило поискать их. Но лорд слишком увлёкся своей новой королевой и решил, что солдаты попросту сбежали в ближайшую деревеньку за вином. Трудно найти хороших слуг, если живёшь в дремучем лесу, и все знают, что больше всего на свете ты любишь убивать.

Но вообще Зверя не слишком волновало, сколько бездельников положит чужак. Разбойники, алчный странствующий маг, его люди — главное, что эта внезапная прихоть Королевы Теней будет исполнена. Она вырвет сердце этого безумца и тогда… волнительная дрожь предвкушения охватила его большое сильное тело.

Лорд посмотрел на свою избранницу и почувствовал, как жидкое пламя ревности обжигает его жилы. Королева Теней внимательно смотрела в хрустальный шар, слегка прикусив губу. Тем временем, количество тел на полу увеличилось — кроме раненого рыцарь достал своим треклятым мечом еще одного ротозея и умело теснил оставшихся к выходу. На собственные раны он, похоже, не обращал внимание вовсе.

— Я сделаю это сам, — прорычал Зверь, — и брошу его потроха к твоим ногам!

Королева посмотрела на него бездонными тёмными глазами и Зверю показалось, что под этим непроницаемым черным омутом шевельнулось что-то новое и непознанное. Обещающее и, в то же время, пугающее.

— Окажите мне честь, милорд, — сладко улыбнулась она. — Только поспешите, пока он сам не пришел сюда.

Лорд Зверь стремительно обратился в свой истинный облик. Вздувшиеся мышцы разорвали камзол и штаны, обнажая розовую кожу и длинный хвост с ядовитым шипом на конце. Когти на руках и ногах выросли до размеров ножей, а голова хищно вытянулась вперед. В пару секунд косматый великан превратился в пугающую смесь крысы и волка. А затем зверь заревел, предъявляя права на жизнь каждого двуногого ничтожества под солнцем и луной.

Королева Теней посмотрела ему вслед и вернулась к шару. В нём рыцарь погрозил кулаком убегающим защитникам и захромал к камину, оставляя кровавые пятна на ковре. Вытащил из очага горящую головню и несколько раз взмахнул ей. После чего кивнул, словно соглашаясь с ходом собственных мыслей, и развернулся к лестнице. Навстречу спускающемуся монстру.

 ***

Дверь в её комнату распахнулась с такой силой, что со стен посыпались пыльные картины и с пронзительным звоном рухнули на пол старинные бронзовые часы. Окровавленные латы рыцаря были смяты и пробиты во многих местах. Сам он шатался, едва переставляя ноги. Но рука по-прежнему крепко держала меч, а другая несла отрубленную голову её бестолкового лорда.

Королева Теней стояла возле хрустального шара, в котором больше не происходило ничего интересного.

— Миледи хотела познакомиться со мной. Я пришёл, – в глухом голосе рокотал вулкан и навзрыд плакали призраки. Рыцарь сделал ещё несколько шагов и швырнул ей голову. Но промахнулся, и мертвый кусок плоти отлетел в сторону, повалив на пол статую языческого божка с веретеном.

«Рокотор, владыка судеб,» – машинально отметила Королева, словно это еще имело какое-то значение. Нити, из которых она так старательно ткала полотно о любви и ревности, страсти и смерти, обиде и кисло-сладком возмездии — всё разорвалось, вспыхнуло и обратилось куском плоти посреди разбитых глиняных черепков.

И только мужчина с окровавленным мечом в руке остался таким же, каким начинал свой безнадежный путь. Королева с удивлением отметила, что её пульс подозрительно участился, а белоснежный резец непроизвольно покусывает нижнюю губу.

А затем рыцарь рухнул без сознания, так и не выпустив из руки клинок.

Долгий Путь

 ***

Дракон стоял перед камином и смотрел, как огонь доедает остатки сломанной прялки. С лёгким удивлением он осознал, что совсем не хочет оборачиваться. Принцесса, тем временем, сидела за столом и ела запечённую утку. Руками. Шумно чавкая и вытирая пальцы о скатерть. Корона при этом лежала на столе, между миской с салатом и супницей.

— Принцессы так себя не ведут, – холодно заметил он, глядя на танцующее пламя.

— Принцесса здесь я, значит мне и решать, как себя вести.

Дракон не уставал удивляться переменам, случившимся в последние дни.

— Я похитил и сожрал множество принцесс и, можешь быть уверена, знаю, как им надлежит вести себя!

Наглая девчонка лишь пожала плечами и продолжила пожирать свой ужин. Я проглочу её. Сейчас. – Подумал дракон. Гнев раздувал его ноздри, а сердце молотило, словно гномий молот по черепу тролля. – Сейчас же!

Принцесса отодвинулась от вспыхнувшего стола и недовольно посмотрела, как догорают остатки утки. Затем перевела взгляд на дракона.

– У, какой! Ну давай, полетай по округе в чешуе. Как третьего дня, когда я цацку, — она кивнула на корону, — к завтраку не взяла. А то не успокоишься теперь, все портьеры пожжёшь… – И, кошкой увернувшись от брошенного кубка, отправила в ответный полет подвернувшуюся под руку книгу. Богато изукрашенный трактат разумного саблезубого тигра Ррорра «О предопределённости и Предназначении в жизни парнокопытных» соприкоснулся с драконьим лбом и отлетел в угол.

 ***

Рыцарь плыл в тумане беспамятства. Он слышал голос принцессы, касался её тонких пальцев и страстно впивался в раскрытые губы. Обнимал, вдыхал запах её волос, но всякий раз проваливался в пустоту. И только эхо любимого голоса не давало утратить надежду на спасение.

А потом открыл глаза.

Он лежал на большой мягкой кровати, залитой солнечным светом. Раны были перевязаны и почти зажили. Рыцарь был выбрит, вымыт и одет в просторную белую рубаху. Давно забытое ощущение чистоты охватило его, но кое-что мешало воителю полностью раствориться в океане блаженства. У его постели сидела Королева Теней и задумчиво смотрела на него.

Неловкое молчание повисло между ними, словно вор, ухватившийся за карниз замка. Рыцарь учтиво кашлянул:

— Благодарю вас, миледи. Вы, кажется, спасли мне жизнь.

Она улыбнулась:

— Это доставило мне удовольствие.

— Надеюсь, я не слишком стеснил вас?

В ответ Королева Теней повела плечом и улыбнулась:

— Нет. Вовсе нет.

И, помолчав, добавила уже серьезно:

— Я виновата перед тобой и хочу искупить вину. Я хотела вырвать твоё сердце и бросить его к ногам принцессы, которую ты ищешь. Но теперь понимаю, что ошибалась. И знаю, как всё исправить. Давай сделаем всё, как в в ваших сказках? Ведь ты ещё хочешь спасти принцессу из когтей дракона?

Она снова улыбнулась, но другой улыбкой, холодной как звёздный свет.

— Хочу! Где он?

— В своём замке, посреди безжизненной пустыни. С тех пор, как я покинула его логово, там всё пришло в запустение.

— Ты… хорошо, хм, знаешь дракона?

— Очень хорошо, – в голосе женщины лязгнул металл, – я знаю его лучше, чем он сам. Мы… познакомились ещё в те годы, когда он действительно мог сожрать небольшое королевство на обед, а не занимался самообманом и балаганными представлениями. Тогда он был совсем другим, а сейчас… Сейчас ему просто не хватает смелости посмотреть в зеркало. Но ему придется. И очень скоро.

Рыцарь решил не вдаваться в запутанные отношения этих двоих. Вместо этого он сосредоточился на главном:

— Если знаешь, где логово, давай собираться.

***

 Они собрались в дорогу через несколько часов, которые ушли на то, чтобы подобрать рыцарю приличное платье. После чего они остановились напротив огромного зеркала в покоях королевы. Она встряхнула черными, как крыло ворона, волосами, и те сплелись в высокую прическу. Рыцарю стало не по себе: их отражения становились все бледнее, а отраженный мир заполняла тьма. В которой лишь кое-где проблескивали звёзды. Королева Теней взяла его за руку, и они шагнули сквозь раму в зазеркалье.

Это был самый короткий путь к Дракону, но они здесь были не одни. Сначала королеву и рыцаря сопровождал мёртвый людоед, затем где-то под призрачными звёздами промелькнула тень виверны. Знакомый разбойник наполнял флягу у ручья, а двое бандитов дрались за обгоревший сундук.

— Чтобы дойти до замка дракона, нужно стать им, — сказала Королева Теней. Каждая пролитая капля крови — шаг на пути к нему.

— Я прошагал достаточно?

— К счастью для тебя, нет. Но я проходила эту дорогу много раз и проведу тебя.

Рядом с ними из ниоткуда в никуда брёл маг в окровавленной мантии. Он неодобрительно косился на рыцаря и укоризненно поглядывал на его спутницу. Но сделать ничего не мог — в этих краях магия была бессильна. А Зверь даже не обратил на них внимания. Он долго носился туда-сюда под звездами и затем скрылся из виду. Лишь когда на небе засияла луна, вдалеке раздался его протяжный вой.

Дальше пошли незнакомые рыцарю люди. Многие были закованы в доспехи, иные в мантии или богатые одежды, расшитые золотом. Женщины, дети, причудливые чудовища — чем больше он видел призраков прошлого своей спутницы, тем отчётливей понимал, как же ему повезло, что он так и не добрался до замка дракона. Он сжал её пальцы и прошептал «спасибо». А королева в ответ указала на Луну и, когда рыцарь всмотрелся в яркий жёлтый диск, то понял, что никакая это не Луна, а огонёк свечи. Вечная ночь растаяла, и теперь они стояли в коридоре, перед огромными дверями, сделанными из белого золота. Путь, который должен был стать для рыцаря последним, закончился.

***

 Когда Королева Теней вошла в зал, принцесса надменно сидела на троне. Их глаза встретились. Ранее юная дева никогда не видела эту высокую статную женщину с черными волосами и спрятанной в уголках губ печалью. Но сразу поняла, с кем имеет дело. Принцесса подалась вперед:

— Зачем пришла? Здесь больше ничего твоего нет!

Королева Теней много раз видела девчонку с той стороны зеркал. И ненавидела этот горделиво вздернутый носик, упрямый подбородок и, конечно же, эту восхитительную юность и смелость.

— Я привела к тебе кое-кого. — На дне спокойного голоса гостьи перекатывались валы тёмного торжества. — Твоего друга. Помнишь его?

В этот момент в зал вошел Рыцарь в белоснежном плаще и алом жилете. Вместо меча в его руке пылала красная роза, а в другой он нёс аппетитное красное яблоко. Рыцарь улыбнулся. Принцесса ошеломленно молчала. Затем, сквозь удивление, надменность и растерянность наконец проступила радость узнавания. Девушка спрыгнула с трона и побежала к своему спасителю.

***

Дракон, как это часто бывало, появился внезапно и грозно, но никто не обратил на него внимания. Принцесса уходила под руку с рыцарем, который не собирался отбивать её острой сталью и даже доспехи куда-то подевал. На шум крыльев и громкое рычание они даже не обернулись — принцесса что-то прошептала спутнику на ухо и тот обидно рассмеялся.

Дракон с вопросительно посмотрел на Королеву Теней. Та наморщила нос и сделала пренебрежительный жест. Дракон ничего не ответил, лишь съёжился в размерах и превратился в мужчину с искрами седины в бороде и усталыми глазами. Он медленно поднялся по ступенькам к трону, неодобрительно покосился на окна, сквозь которые теперь бил яркий солнечный свет, и опустился в старое и неудобное кресло. У него внезапно разболелась голова.

Прохладные пальцы королевы опустились ему на лоб, даря покой и блаженство. Повисла затянувшаяся пауза, во время которой блаженство постепенно перетекало в неловкость.

—  Молодежь утратила всякие манеры! — наконец нашёлся дракон.

— Угу, – многозначительно хмыкнула королева, массируя ему виски.

— А рыцарь? Он-то хоть хорош? Не слабак?

— Хорош, — ответила та. — Очень хорош.

Дракон повернулся и внимательно посмотрел на Королеву Теней, однако сразу сник под её взглядом.

— Больше никаких принцесс? – спросила она.

— Никаких, — сокрушенно ответил дракон.

***

Они вышли из замка на гигантскую солнечную равнину, где их дожидалась запряженная парой чёрных коней телега. В ней лежали доспехи, меч и щит со знакомым гербом. Вдалеке у самой кромки горизонта виднелся лес, к которому вела широкая мощёная дорога. Воитель удивился: ему казалось, что замок дракона должен находиться в более мрачном краю. Впрочем, это было не самое странное из всего, что случилось с ним на этом долгом пути.

Рыцарь осмотрелся. Места были незнакомые, и он не знал, в какой стороне находится их королевство. Но обострившееся в последнее время внутреннее чутье подсказывало, что всё будет в порядке, если держаться этой дороги. И если как можно скорее убраться отсюда.

 ***

— Мой избавитель, ты спас меня! Только домой вернемся, сразу поженимся! Мы же скоро приедем?

— Через месяц. Может два.

— Скажу папеньке, чтобы перед свадьбой пожаловал твоему отцу приличный надел. А то у тебя за душой и нет ничего, небось. Фрейлины засмеют.

— Кхм…

— И к делу тебя надо пристроить серьёзному, хватит мечом махать. Вон как осунулся весь, ненаглядный мой. К казне поставим, папенька же не вечный, пора и нам к управлению готовиться.

— М-м-м, моя Принцесса?

— А у тебя есть сестра? Выдадим за старого лорда Джайла и когда он… что ты говоришь?

— Я сам решу, чем займусь. И медяки уж точно считать не буду. Да и не тебе устраивать судьбу моей сестры .

— Эй, может быть ты забыл, но…

— Цыц.

_________

27 ноября 2012 – 11 ноября 2013

Автор: Денис Скорбилин

Художник-иллюстратор: Раиса Охлопкова

blog comments powered by Disqus